jueves, septiembre 23, 2021
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Conoce a Fluffy y Spot: los nuevos robots de cuatro patas de Ford

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Ford Motor Company ha dado la bienvenida a dos nuevos empleados a su planta de transmisión Van Dyke en Sterling Heights, MI. Llamados Fluffy y Spot, tienen cuatro patas y pueden sentarse, darse la mano, darse la vuelta y subir escaleras.

Sin embargo, no son perros. En realidad, son robots cuadrúpedos de 70 libras, parte de un programa piloto de fabricación de Ford diseñado para ahorrar tiempo, reducir costos y aumentar la eficiencia.

Fluffy, el nombre dado por la manejadora del robot Paula Wiebelhaus, es uno de los dos modelos que Ford alquila a Boston Dynamics, conocida por crear sofisticados robots móviles. El otro robot se llama Spot, que es el nombre real del producto.

Los robots son de color amarillo brillante y fácilmente reconocibles. Equipados con cinco cámaras, los robots pueden viajar hasta 3 mph con una batería que dura casi dos horas y se utilizarán para escanear el piso de la planta y ayudar a los ingenieros a actualizar los archivos originales de diseño asistido por computadora para la línea, que se utilizan siempre que el fabricante de automóviles reequipa la planta.

“Diseñamos y construimos la planta. A lo largo de los años, se realizan cambios que rara vez se documentan”, dice Mark Goderis, gerente de ingeniería digital de Ford. “Al hacer que los robots escaneen nuestras instalaciones, podemos ver cómo se ve realmente ahora y construir un nuevo modelo de ingeniería. Ese modelo digital se utiliza luego cuando necesitamos reacondicionar la planta para nuevos productos”.

Sin Fluffy, la actualización sería mucho más tediosa. “Solíamos usar un trípode y caminábamos por la instalación deteniéndonos en diferentes lugares, cada vez de pie durante cinco minutos esperando que el láser escaneara”, recuerda Goderis. “Escanear una planta puede llevar dos semanas. Con la ayuda de Fluffy, podemos hacerlo en la mitad del tiempo”.

El método antiguo también era caro: escanear una instalación costaba casi 300.000 dólares. Si este piloto funciona, el equipo de fabricación de Ford podría escanear todas sus plantas por una fracción del costo. Estas tecnologías de vanguardia ayudan a ahorrar dinero a la empresa y a reacondicionar las instalaciones más rápidamente, lo que en última instancia ayuda a lanzar nuevos vehículos al mercado en menos tiempo.

Con el tiempo, dice Goderis, la intención es poder operar los robots de forma remota, programarlos para misiones de la planta y recibir informes de inmediato desde cualquier parte del país. Por ahora, los robots se pueden programar para seguir una ruta específica y se pueden operar desde una distancia de hasta 50 metros con una tableta y un software listo para usar.

La clave del éxito de Fluffy y Spot es su agilidad, dice Wiebelhaus, que controla su robot a través de un dispositivo similar a un juego que le permite ver de forma remota la vista de la cámara. En caso de que ocurra un problema, el dispositivo de control cuenta con una parada segura que evita que el robot choque con cualquier cosa.

Los robots tienen tres modos de andar operativos: un andar para terreno estable, un andar para terrenos irregulares y una velocidad especial para escaleras. Pueden cambiar de posición de estar agachados a estirarse, lo que les permite desplegarse en áreas de difícil acceso dentro de la planta. Pueden manejar terrenos difíciles, desde rejillas hasta escalones y pendientes de 30 grados. Si caen, pueden enderezarse por sí mismos. Mantienen una distancia establecida y segura de los objetos para evitar colisiones.

A veces, Fluffy se sienta en cuclillas robóticas y se monta en la parte trasera de un pequeño robot móvil autónomo redondo, conocido informalmente como Scouter. Scouter se desliza suavemente por los pasillos de la planta, lo que permite que Fluffy conserve la energía de la batería hasta que llegue el momento de ponerse a trabajar. Scouter puede navegar de forma autónoma por las instalaciones mientras escanea y captura nubes de puntos 3D para generar un archivo CAD de la instalación. Si un área es demasiado estrecha para Scouter, Fluffy viene al rescate.

“Hay áreas en la planta en las que quizás no quiera entrar porque pueden ser difíciles de maniobrar”, dice Wiebelhaus. “Es más fácil y seguro enviar a Fluffy de regreso allí”.

Aunque Fluffy es perfectamente capaz de darse la vuelta, Wiebelhaus no ve exposiciones caninas en su futuro.

“Fluffy es una herramienta de fabricación asombrosa”, dice Weibelhaus. “Sí, es interesante y nuevo, pero Fluffy realmente debe ser valorado por su trabajo y tenacidad. Puede hacer mucho más que bailar y darse la vuelta. Queremos llevarlo al límite en la planta de fabricación y ver qué valor tiene para la empresa”.

Raúl Reyes
El AutorRaúl Reyes
Periodista
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